Na nowych zdjęciach, pod sondą Cassini, rozpościera się lodowy krajobraz Dione – księżyca Saturna. Zostały one zrobione podczas ostatniego zbliżenia Cassini do tego małego świata. Dwa najnowsze zdjęcia ukazują powierzchnię Dione w najlepszej możliwej rozdzielczości.

17 sierpnia, Cassini przeleciała nad księżycem w odległości 474km. Był to piąty przelot obok tego obiektu od początku trwania misji. Najbliższe spotkanie sondy z satelitą Saturna odbyło się w grudniu 2011r., dzieliła ich wtedy odległość tylko 100km.

Głównym zadaniem podczas przelotu było zbadanie siły grawitacji. Przechwycenie obrazów było trudne, ponieważ niemożliwe było dokładne skierowanie kamery na wybrany punkt.

Według Tilmanna Denka z Wolnego Uniwersytetu w Berlinie, było wystarczająco dużo czasu, by wykonać zdjęcia w wysokiej rozdzielczości, które gwarantują dobry widok na powierzchnię Dione. Promienie słoneczne odbite od Saturna zostały wykorzystane jako dodatkowe oświetlenie, co pozwoliło na dostrzeżenie szczegółów ukrytych w cieniu.

Zbliżenie na pokrytą kraterami powierzchnię Dione wykonane przez Cassini.

Naukowcy zajmujący się misją Cassini będą przez kilka następnych miesięcy analizować dane zebrane z instrumentów naukowych badających magnetosferę i plazmę oraz z eksperymentu grawitacji. Może przynieść to wskazówki dotyczące wewnętrznej struktury księżyca oraz procesów wpływających na jego powierzchnię.

Sonda Cassini wykona jeszcze tylko kilka przelotów przy dużych, lodowych księżycach Saturna. Zaplanowane są trzy podejścia do aktywnego geologicznie Enceladusa: 14 i 28 października oraz 19 grudnia. Podczas przelotu 28 października sonda minie powierzchnię księżyca w odległości 49km. Cassini wykona najgłębsze w swojej historii nurkowanie w słup materii wyrzucany przez gejzery. W tym czasie będzie zbierać dane, które pomogą odpowiedzieć na pytanie co dzieje się pod powierzchnią Enceladusa. Ostatni raz sonda minie naturalnego satelitę Saturna w grudniu na dystansie 5000km.

Na zdjęciu, Dione znajduje się na tle pierścieni Saturna. Widok ten został uchwycony podczas ostatniego, bliskiego przelotu sondy nad lodowym księżycem.

Do zakończenia misji w 2017r., Cassini wykona ok. 25 przelotów na odległości mniejszej niż 50tys.km od małych, nieregularnych księżyców Saturna – Daphnis, Aegaeona, Telesto i Ephimetheusa. Dzięki temu naukowcy uzyskają najlepszej jak do tej pory zdjęcia tych stosunkowo małych księżyców.

Podczas ostatniego roku trwania misji – tzw. Grand Finale, sonda będzie nurkować w przestrzeń pomiędzy Saturnem i jego pierścieniami.

Autor

Anna Wizerkaniuk
Anna Wizerkaniuk

Zastępca redaktor naczelnej portalu astronomicznego AstroNET, związana z Klubem Astronomicznym "Almukantarat"