Sonda New Horizons kontynuuje swoją podróż przez obrzeża Układy Słonecznego. Jest już w połowie drogi od Plutona do 2014 MU69 – obiektu w Pasie Kuipera. Dotrze do niego 1 stycznia 2019 r. Dokładnie połowę dystansu – 782,45 mln km, sonda przekroczyła 3 kwietnia o godzinie 2:00 w nocy. Z kolei dziś w nocy, o godzinie 23:24, minie już połowa czasu potrzebnego na przebycie tej długiej podróży. Kiedy dotrze do celu ustanowi nowy rekord. Do tej pory nie wysłano misji badawczej do obiektu, który znajduje się tak daleko od Ziemi.

Czas podróży mierzony jest od momentu, kiedy sonda znalazła się w najmniejszej odległości od Plutona, co miało miejsce 14 lipca 2015 r. o godzinie 14:48, aż do osiągnięcia najmniejszego dystansu pomiędzy nią a MU69 1 stycznia 2019 r. o godzinie 9:00. Niemal pięć dni różnicy pomiędzy osiągnięciem połowy drogi, a połowy czasu potrzebnego na jej pokonanie, wynika z wpływu oddziaływania grawitacyjnego Słońca na sondę, która obecnie zwalnia.

Kompozycja przedstawia gwiazdy w regionie, gdzie znajduje się MU69. Niestety znajduje się on zbyt daleko, by był dostrzegalny w obiektywie LORRI. Jego przewidywana lokalizacja została zaznaczona na żółto. Sonda New Horizons zobaczy go dopiero we wrześniu 2018 r.

Niestety już dzisiaj sonda będzie wprowadzona w stan hibernacji. Nastąpi to około godziny 21. W tym stanie będzie utrzymana przez 157 dni. Jest to zasłużony odpoczynek, ponieważ New Horizons pracowała bez przerwy przez prawie 2,5 roku od 6 grudnia 2014 r. Już po przelocie obok Plutona, spędziła 16 miesięcy na przesyłaniu zebranych danych oraz obserwowaniu wielu obiektów z Pasa Kuipera. Dostarczyła też unikatowych informacji o pyle i naładowanych cząstkach w pasie, jak i gaz wodorowy, który tworzy heliosferę Słońca.

Przelot w sąsiedztwie MU69 w styczniu 2019 r. jest dla nas następnym dużym wydarzeniem, ale New Horizons jest misją, która naprawdę może dużo szerzej zbadać Pas Kuipera” powiedział Hal Weaver. Obecnie sonda znajduje się w odległości 5,7 mld km od Ziemi. Na takim dystansie, sygnał radiowy przesyłany na naszą planetę potrzebuje aż 5 godzin i 20 minut, by dotrzeć do celu. Czas ten wydłuży się, kiedy Hew Horizons dotrze do MU69.

Autor

Anna Wizerkaniuk
Anna Wizerkaniuk

Zastępca redaktor naczelnej portalu astronomicznego AstroNET, związana z Klubem Astronomicznym "Almukantarat"