Cassini wkroczy na nowe, niezbadane do tej pory obszary wykonując swoich pięć ostatnich orbit wokół Saturna, gdy zahaczy o najwyższe warstwy atmosfery gazowego olbrzyma. Pierwszy z tych przelotów odbędzie się już w poniedziałek, 14 sierpnia. Sonda zbliży się na minimalną odległość między 1630 a 1710 kilometrów do najwyższych warstw chmur.

Naukowcy przewidują, że warunki panujące w tych regionach będą podobne do tych, które sonda napotkała przelatując przez zewnętrzne warstwy gęstej atmosfery Tytana, największego księżyca Saturna. Doświadczenie zebrane podczas bliskich przelotów w pobliżu tego obiektu pomaga przewidzieć zachowanie sondy w czasie przejścia przez atmosferę planety.

W zależności od tego, czy gęstość górnych warstw atmosfery będzie zgodna z przewidywaną wartością, tor ruchu sondy będzie w odpowiedni sposób korygowany za pomocą silników sterujących. Jeśli gęstość będzie większa niż przewidują to obecne modele, sonda zostanie wyniesiona na wyższą orbitę; w przeciwnym razie ostatnie dwie orbity zostaną obniżone o około 200 kilometrów. W tym przypadku możliwe byłoby przeprowadzenie badań jeszcze bliżej najwyższych warstw chmur.

Autor

Katarzyna Mikulska
Katarzyna Mikulska

Związana z Klubem Astronomicznym Almukantarat, prowadząca serię „W kosmicznym obiektywie”.