Sonda Cassini niewątpliwie była jednym z najciekawszych projektów NASA w historii. Nie tylko dostarczyła nam wiele danych na temat Saturna i jego okolic, lecz także zmotywowała astronomów do dalszego poszukiwania obiektów zdatnych do życia. Wraz z końcem misji statku możemy przyjrzeć się, jak bardzo wpłynęła ona na nasze postrzeganie Wszechświata.

Od misji Galileo w latach 90. głównym celem przyszłej eksploracji była Europa, jeden z księżyców Jowisza, na którym odkryto olbrzymi, podpowierzchniowy ocean. Tym bardziej zaskakujące było odkrycie, że znacznie mniejsze ciała, takie jak Encladus, także mogą posiadać wodę w stanie ciekłym.

Poza ważnymi pomiarami, sonda przysłała nam także piękne zdjęcia.

Wiele rozwiązań z sondy Cassini jest adaptowane na potrzeby misji Europa Clipper planowanej na rok 2020. W trakcie swojej podróży Clipper wiele razy przeleci wokół „oceanicznych światów” by zbadać ich warunki środowiskowe. Jej trasa zaprojektowana będzie zgodnie z metodami opracowanymi na rzecz Cassiniego. Statek badawczy zostanie wysłany na orbitę Jowisza i za pomocą asysty grawitacyjnej księżyców gazowego giganta będzie korygował swój kurs, aby jak najlepiej zbadać Europę.

Cassini wykonała również 127 bliskich przelotów obok Tytana, kolejnego księżyca Saturna, odkrywając na jego powierzchni substancje organiczne. Sonda wykryła ciekły metan zebrany w chmurach oraz rozległych morzach. Badając Tytana, statek wprowadził nas w epokę pozaziemskiej oceangrafii i dostarczył nam przykłady zachodzących w morzach procesów chemicznych bardzo podobnych do tych, które zachodzą na Ziemi.

Niesamowite zdjęcie Tytana, z widocznymi chmurami metanu.

W przyszłości naukowcy planują powrócić w okolice Saturna, by jeszcze dokładniej poszukać śladów życia. W planach jest statek mający zanurkować w morza metanu na Tytanie oraz sonda, która zbierze próbki materiału z Encladusa.

Choć misja Cassini została już zakończona, wiele pomysłów i rozwiązań jeszcze przez wiele lat będzie wykorzystywanych przy dalszej eksploracji Układu Słonecznego. Natomiast zdjęcie i pomiary wykonane przez sondę być może zbliżą nas do odkrycia życia pozaziemskiego.

Source :

NASA

Autor

Jan Nowosielski
Jan Nowosielski