Administrator NASA Mike Griffin potwierdził datę startu promu Discovery pomimo zastrzeżeń głównego inżyniera agencji oraz zespołu odpowiedzialnego za bezpieczeństwo. Wahadłowiec ma wyruszyć w kolejną misję 1 lipca. Głównym celem będzie wizyta na ISS. Misja STS-121 ma również stanowić przygotowanie do wznowienia dostaw zaopatrzenia dla ISS oraz dostarczyć trzeciego stałego członka załogi.

Sprzeciwy koncentrowały się wokół ryzyka, jakie niesie za sobą wystrzelenie Discovery z wykorzystaniem pianki termoizolacyjnej wokół zewnętrznych zbiorników paliwa – problemu obecnie sklasyfikowanego przez inżynierów NASA jako stanowiący potencjalne zagrożenie katastrofą.

Griffin powiedział reporterom, że nie zgadza się z taką decyzją. Dodał, że nawet w najczarniejszym scenariuszu nie istnieje bezpośrednie zagrożenie życia astronautów. Nowe kamery i czujniki mają zapewnić załodze możliwość wczesnego wykrycia ewentualnego problemu i umożliwić próbę podjęcia naprawy lub przeniesienia się pokład ISS do czasu przybycia misji ratunkowej.

Dorzucając szersze kwestie programowe, jak prezydencka dyrektywa o wycofaniu promów ze służby w roku 2010, Griffin powiedział, że należy przeprowadzić misje promów jeszcze teraz, koncentrując prace projektowe na skonstruowaniu nowej floty w jak najszybszym okresie czasu.

Griffin podreślił, że bezpieczeństwo jest najwyższym priorytetem, bowiem utrata kolejnego promu wiązałaby się z natychmiastowym zakończeniem programu.

Komentarze Griffina są podsumowaniem dwudniowej konferencji poświęconej przeglądowi gotowości do powrotu wahadłowców do lotów kosmicznych, która odbyła się w Kennedy Space Center. W spotkaniu uczestniczyła czołówka inżynierów i kierowników NASA. Debata na temat oceny ryzyka związanego z ponownym wykorzystaniem pianki zajęła większość czasu. Główny inżynier NASA oraz dyrektor do spraw bezpieczeństwa opowiedzieli się za odłożeniem startu, jednak większość uczestników spotkania przegłosowała decyzję o podjęciu misji, która została następnie zatwierdzona przez Griffina.

Lipcowa wyprawa Discovery będzie 115 misją promu kosmicznego. Start zaplanowano na 1 lipca. Wahadłowiec ma zostać wystrzelony o 21:48 czasu środkowoeuropejskiego.

Autor

Łukasz Wiśniewski