Choć ledwo minął rok od wysłania przez NASA sondy New Horizons ku Plutonowi, już 28 lutego przeleci ona w odległości 2,3 mln km od Jowisza. Sonda użyje Jowiszowej masy jako procy grawitacyjnej. Uzyskawszy w ten sposób dodatkowe 14500 km/h, rozpędzi się do prędkości ponad 82000 km/h, co uczyni ją najszybszą ze wszystkich dotąd wysłanych sond.

Schemat ukazujący trajektorię przelotu sondy New Horizons (niebiesko-czerwona krzywa z prawej) przez Układ Jowisza. Współśrodkowe koła to w przybliżeniu orbity 4 największych księżyców Jowisza.

Spotkanie z Jowiszem jest próbą generalną przed spotkaniem z Plutonem, które ma nastąpić w 2015 roku. Informacje na temat przelotu publikowaliśmy już 20 stycznia (New Horizons gotów na randkę z Jowiszem“>artykuł). Sonda New Horizons jest pierwszą od 2003 roku sondą w układzie Jowisza, kiedy to zakończyła się misja Galileo. Dostarczy nam ciekawych zbliżeń, np. niedawno powstałego w Jowiszowej atmosferze układu burzowego ochrzczonego mianem “Czerwona Plama Junior”.

Dwukrotnie powiększone pole widzenia dalekosiężnego oka Kamery LORRI(Long Range Reconnaissance Imager) w dniu 27 lutego 2007.

Badania obejmą skład atmosfery i budowę wewnętrzną Io i Kallisto, fotografowanie powierzchni Ganimedesa, Europy, wulkanów na Io, poszukiwanie nowych, słabych pierścieni oraz badanie właściwości tych już znanych.

Przelot stanowi też gratkę obserwacyjną dla amatorów astronomii. W odpowiedzi na prośbę zespołu czuwającego nad przebiegiem misji, astronomowie amatorzy będą obserwować i fotografować zbliżenie sondy do Jowisza, by dostarczyć ujęć z innego punktu widzenia na to ciekawe wydarzenie. Sonda będzie fotografować Jowisza przez całe 2 miesiące, obejmujące okres przed i po maksymalnym zbliżeniu. Zdjęcia wykonywane przez astronomów z Ziemi mogą pomóc w interpretacji danych zbieranych przez New Horizons odnośnie największej planety.

Sporą garść informacji na temat misji można uzyskać na oficjalnej stronie internetowej New Horizons.

Autor

Krzysztof Suberlak