Zdjęcia dwóch najbardziej masywnych planetoid – Westy i Ceres, wykonane przez teleskop Hubble'a, mogą pomóc w planowaniu trasy misji Dawn. 7 lipca 2007 sonda ta rozpocznie swą podróż do pasa planetoid, który znajduje się między Marsem i Jowiszem.

Podróż, której organizatorami są naukowcy z NASA, potrwa 4 lata. W 2011 roku sonda wejdzie na orbitę Westy, a następnie w 2015 na orbitę Ceres. Co najmniej 100 tys. planetoid znajduje się w pasie między Marsem i Jowiszem. Obszar ten jest wypełniony materiałem, który stanowi pozostałości z formowania się Układu Słonecznego około 4.6 mld lat temu.

Dawn będzie pierwszym satelitą planety karłowatej. Międzynarodowa Unia Astronomiczna (International Astronomical Union) w 2006 roku zaklasyfikowała Ceres do jednej z trzech planet karłowatych. Ceres (o średnicy 950 km), podobnie jak inne planety, ma okrągły kształt, ale nie czyści swej orbity z kosmicznego gruzu, tak jak robią to inne planety. Przy użyciu teleskopu Hubble'a astronomowie sporządzili mapę południowej półkuli Westy. Region ten zdominowany jest przez olbrzymi krater uderzeniowy, utworzony miliardy lat temu. Krater ma szerokość 456 km i jest prawie tej samej szerokości co średnica Westy (530 km). Uderzenie wytworzyło 50 mniejszych planetoid, które astronomowie nazywają potocznie “westoidy”. W nowej serii zdjęć można dostrzec obiekty o szerokości około 60 km. Zdjęcie Westy przedstawia różnice w kolorze i jasności powierzchni tej planetoidy.

Różnice w jasności powierzchni planetoid mogą mieć podobne przyczyny jak w przypadku Księżyca. Na Księżycu gładkie ciemniejsze obszary są bogatsze w żelazo, w porównaniu z jaśniejszymi wzniesieniami, które zawierają minerały wapienne i glinowe. W czasach, gdy Westa się formowała, 4.5 mld lat temu, planetoida podgrzana była do temperatury topnienia skał. Duże temperatury pozwoliły cięższemu materiałowi przemieścić się do centrum planetoidy, zaś lżejszy materiał podniósł się w stronę powierzchni.

Autor

Andrzej Żukowski

Komentarze

  1. ArekZMarek    

    Już za chwileczkę — Dawn jest już tuż tuż 🙂 Zaczynają budzić jego instrumenty i pewnie niebawem zobaczymy Westę z bliska. Obecnie Westa widziana z Dwan’a ma już średnicę ok. 60”.
    http://dawn.jpl.nasa.gov/

Komentarze są zablokowane.