Europejska Agencja Kosmiczna, przy współpracy ze swą amerykańską siostrą, wyśle w latach 2016-2018 trzy misje w kierunku Czerwonej Planety.

Obecny budżet planowanego od lat projektu ExoMars wynosi 850 milionów euro, a jego główny cel to badanie zawartości metanu i innych gazów śladowych w marsjańskiej atmosferze.

Pierwszy etap badań będzie obejmował wysłanie na orbitę Marsa sondy ExoMars Trace Gas Orbiter w 2016. Przy jej pomocy nakreślona zostanie mapa rozmieszczenia gazów w rozdzielczości osiągającej 1-2 metry na piksel. Pozostałe cele do zrealizowania są wciąż przedmiotem dyskusji, bo nie została jeszcze zamknięta lista aparatury, jaką sonda weźmie na swój pokład. Brane pod uwagę są szerokokątne kamery do obserwowania marsjańskiej pogody, a także spektrometr, który – gdy znajdzie się w rzucanym przez Słońce cieniu Marsa – będzie mógł z dużą dokładnością odtworzyć skład atmosfery w miejscu, przez które będą przechodzić promienie światła.

Ponadto orbiter zrzuci na powierzchnię Marsa inną sondę, której przebieg lądowania będzie próbą generalną przed wysłaniem dwa lata później dwóch łazików, po jednym przez NASA i ESA. Jednym z ciekawych założeń programu jest dwumetrowy odwiert w regolicie – warstwie rumoszu skalnego pokrywającego powierzchnię Marsa – w poszukiwaniu śladów życia. Łazik projektowany przez Amerykanów będzie ruchomym laboratorium analizy próbek kamieni i regolitu.

Autor

Paweł Laskoś-Grabowski