Wystrzelona przez NASA sonda “Dawn”, która kilka dni temu stała się pierwszym sztucznym satelitą planetoidy pasa głównego zmierza ku pierwszemu z czterech okrążeń, w czasie których prowadzone będą intensywne badania naukowe. Inauguracyjny obieg rozpocznie się 11 sierpnia na wysokości około 2700 kilometrów.

Westa jest najjaśniejszym obiektem w pasie planetoid. Sądzi się, że jest źródłem dużej liczby meteorów spadających na naszą planetę.

24 lipca NASA przedstawiła pierwsze pełnowymiarowe zdjęcia planetoidy.

Fotografia została wykonana z odległości około 5200 kilometrów. Z nieosiągalną wcześniej dokładnością widoczne są na niej szczegóły powierzchni planetoidy.

Sonda znalazła się na orbicie wokół jednego z niezbadanych światów w wewnętrznej części Układu Słonecznego. Zobaczyliśmy niesamowite, fascynujące miejsce” – powiedział Marc Rayman, główny inżynier i kierownik projektu z Jet Propulsion Laboratory w NASA.

Po przebyciu 2,8 miliarda kilometrów, “Dawn” został pochwycony przez pole grawitacyjne Westy, która znajduje się obecnie 184 miliony kilometrów od Ziemi.

Układ trzech kraterów, nazwanych nieformalnie “Bałwan”, znajdujący się na północnej półkuli Westy. Zdjęcie wykonała 24 lipca 2011 amerykańska sonda “Dawn”.

Nazywaliśmy Westę najmniejszą ziemską planetą” – powiedział Chris Russell z UCLA (University of California, Los Angeles). “Najnowsze badania potwierdzają nasze przypuszczenia. Pokazują procesy zachodzące na powierzchni i wspierają planetarne aspirację planetoidy“.

Oprócz aparatu który wykonywał będzie zdjęcia Westy, na pokładzie sondy “Dawn” znajdują się także detektory neutronów i promieniowania gamma oraz spektrometry światła widzialnego i podczerwieni. Detektory gamma i neutronów mierzyć będą energię cząstek emitowanych przez zewnętrzną warstwę powierzchni Westy. Spektrometry zostaną wykorzystane do badań mineralogicznych. Wszystkie instrumenty znajda tez zastosowanie w czasie badania kolejnego celu “Dawna”, którym będzie planetoida Ceres.

Kratery w okolicach równika planetoidy Westa. Zdjęcie wykonała sonda “Dawn” 24 lipca 2011.

Kolejne badania przy obu planetoid zostaną przeprowadzone dzięki antenom, które przesyłają dane na Ziemię. Wykorzystując niewielkie różnice w częstości sygnału powstające na skutek efektu Dopplera, możliwe będzie badanie pola grawitacyjnego tych i rozkładu masy w ich wnętrzach.

“Dawn” został wystrzelony we wrześniu 2007. Po trwających rok badaniach Westy, uda się w kierunku Ceres. Dotrze do tego ciała niebieskiego w 2015 roku.

Autor

Michał Matraszek