Astronomowie zauważyli słaby księżyc krążący wokół planety karłowatej w zewnętrznych rejonach Układu Słonecznego. Mały satelita krąży wokół Makemake, planety karłowatej znajdującej się w dużym regionie lodowych ciał, zwanym Pasem Kuipera.

Nazwany nieformalnie przez naukowców MK2, księżyc ma zaledwie 180 kilometrów średnicy, nieco ponad jedną dziesiątą Makemake, której średnica wynosi 1300 kilometrów.

MK2 został uchwycony przez Kosmiczny Teleskop Hubble’a już w kwietniu 2015 roku. Znajdująca się na nim Wide Field Camera 3 ma wystarczająco wysoką rozdzielczość, będącą w stanie rozpoznać słabo świecące obiekty znajdujące się w pobliżu super jasnych. Ta niesamowita zdolność wypatrywania słabych obiektów pozwoliła naukowcom dostrzec MK2 obok Makemake, 1300 razy jaśniejszej od księżyca. W ten sam sposób naukowcy odkryli mniejsze księżyce Plutona w 2005, 2011 i 2012 roku.

Koncepcja artystyczna ukazuje odległą planetę karłowatą Makemake i jej nowo odkryty księżyc.

Odkrycie MK2 sprawia, że Makemake nieco bardziej pasuje do innych planet karłowatych. Wiele z największych obiektów w Pasie Kuipera posiada księżyce, ale Makemake, która jest trzecim co do wielkości znanym obiektem za Neptunem, nie wydawała się mieć księżyca. Teraz, kiedy księżyc został odkryty, Makemake ma jeszcze więcej wspólnego ze swoim kolegą Plutonem, jako że oba ciała są pokryte zamarzniętym metanem.

Jest jeszcze wiele do wyjaśnienia o MK2 i jego związku z macierzystą planetą karłowatą. Astronomowie nadal będą obserwować księżyc, aby dowiedzieć się, jaki naprawdę kształt ma jego orbita i ile razy okrąża Makemake w danym okresie. Bardziej dogłębne studiowanie MK2 może zdradzić więcej o całkowitej gęstości systemu planety karłowatej, a jego droga po orbicie może przekazać nam wskazówki co do miejsca, skąd pochodzi MK2.

Autor

Julia Liszniańska
Julia Liszniańska

Julia Liszniańska, członek Klubu Astronomicznego Almukantarat. Redaktor naczelna w latach 2016-2017.